リーチマイケル「一人ひとりが誇りに思うべき」 ティア1を撃破した日本代表の未来

リーチマイケル「一人ひとりが誇りに思うべき」 ティア1を撃破した日本代表の未来

 緑の分厚い壁が次々に立ちはだかり、日本の行く手を阻んだ。相手陣地の奧に広がるインゴールが、遠かった。日本は今大会5試合目で初めてノートライ。ベスト8を目標としていたチームと優勝を狙うチームの差は如実に現れた。



 前半は両者一歩も譲らない戦いを見せた。前半3分、日本はファーストスクラムで約5メートルも押し戻され、南アフリカに先制トライを許してしまう。同7分過ぎにも、南アフリカボールのラインアウトから、モールでじわじわと押し込まれてしまうなど、序盤から力の差は表れた。前半9分には危険タックルをした相手プロップがイエローカードをもらい、10分間出場停止に。日本が数的優位となり、ウィング福岡堅樹がボールを持って敵陣深く入り込むなど好機をつくるが、南アフリカの強烈なタックルの嵐にトライを阻まれた。日本は結局、前半18分にスクラムのペナルティを得たペナルティゴールでの3点を返すのが精いっぱいだったが、失点も1トライだけにとどめた。

 3−5で折り返した後半。日本は3度続けてスクラムでペナルティを奪われ、そのうち2本のペナルティゴールが決まるなど徐々に得点差が開いていった。ラインアウト成功率は南アフリカの10分の10に対し、日本は13分の8と65%。セットプレーの差も得点の差につながった。

 センターの中村亮土は「圧力があった。これが本当の戦いのトップチームだなと感じた」といい、フッカーの堀江翔太も「自分たちがやってきたことをやりきった。相手が強かった」と完敗を認めた。

 スクラムハーフの流大(ながれ・ゆたか)も「ブレイクダウンの圧力とディフェンスのラインスピードは脅威なものを感じました」と南アフリカのディフェンスの強さに脱帽した。

 スクラム最前列の一角、プロップの稲垣啓太はこう試合を振り返った。

「南アフリカさんのセットピース(ラインアウトやスクラム)は非常に強力でしたし、彼らはそれをスコアに生かしてきました。(決勝トーナメントでは)こういったセットピースが非常に重要になってくるので、そういうところで南アフリカさんの強みを出させてしまったなと思います」

 日本は攻撃も封じられた。ナンバーエイトの姫野和樹は徹底マークされて、ボールを持つと2人がかりで押し戻された。日本が誇る福岡、松島幸太朗のダブルフェラーリも、トライを奪えなかった。

 試合後、相手チーム選手と握手を交わした後、日本代表チームはスタッフも一緒に円陣を組んだ。その輪の中でリーチマイケル主将はこう言ったという。

「下を向く時間は必要ない。このチームを作ってキャプテンとして誇りに思っている。一人ひとりが誇りに思うべき。今後の姿、態度で見せることが大事だ」

 今大会がW杯初出場となった25歳の姫野は、「自分のことに精いっぱいになってしまう場面も多かったので、その点に関してはまだまだ、だなと思います。次の4年後はチームの中心になっていないといけない。この経験をいい経験に変えて、成長していきたい」と語り、リーチマイケル主将について、「やっぱりグラウンドで常に先頭立って引っ張ってくれている。リーチさんの背中を見ているだけで元気になるし。そういうリーダーになりたいなと思います」と新たな決意を語る。

 初出場で5戦すべてに先発した27歳の流は、「正直、ベスト8を達成する自信はありました。アイルランドにもスコットランドにも勝つという準備はしてましたし、そのための準備、取り組みは完璧にできていた。ただ、準々決勝で相手に勝つというマインドまでは作れなかったのが本音。4年かけて準々決勝や準決勝に勝つという準備を始めないと、まだ勝てないという実感はしました。まだラグビー人生ありますし、このチームも新たな歴史を作りましたし、これを塗り替えられるよう、4年間頑張っていきたいと思います」

 2015年の前回大会で南アフリカを破った大金星に続き、今大会はティア1と呼ばれる強豪国を2つ負かすなど4戦全勝で初めて決勝トーナメントに進出した日本。準々決勝で南アフリカに完敗したが、決勝トーナメントの戦いを肌で感じた経験は大きな財産だ。

 これからも続く日本ラグビーが進む「ビクトリーロード」の先に、どんな景色が待っているのだろうか。その挑戦から目が離せない。

(文/編集部・深澤友紀)

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