黄金世代、プラチナ世代、そして新世紀世代。国内女子ゴルフは、20歳前後のプレーヤーが群雄割拠しツアーを牽引している。



 黄金世代は、昨年全英女子オープンを制した渋野日向子や米女子ツアーを主戦場とする畑岡奈紗、勝みなみらを中心とした1998年、99年生まれの女子プロで現在21歳か22歳の選手のこと。原英莉花、小祝さくら、河本結、新垣比菜、大里桃子らもこの世代で、頻繁に彼女たちの中からツアー優勝者が決まり、その存在感を見せつけている。

 新型コロナウイルス感染拡大の影響で開幕が大幅に遅れた今シーズンも、小祝が9月のゴルフ5レディスプロゴルフトーナメントで優勝すると、単独2位にも2回食い込み賞金ランクは現在2位。10月の日本女子オープンゴルフ選手権では、原が国内メジャー初勝利を挙げる快挙を達成した。すると翌週のスタンレーレディスゴルフトーナメントでは稲見萌寧がツアー初優勝を達成。この世代の顔と言える渋野の調子が上がらない中、他の面々が渋野に負けない活躍を果たしている。

 プラチナ世代は、2000年生まれの女子プロが中心で、安田祐香や西村優菜、吉田優利、古江彩佳はその代表格。米ツアーに参戦する山口すず夏もこの中の一人だ。アマチュア時代からの実績も豊富で、昨年あたりからは黄金世代を脅かす存在として注目を浴びている。

 中でも古江は、昨年の富士通レディースでアマチュア優勝を成し遂げた逸材で、今季も9月のデサントレディース東海クラシックを制覇すると、直近に行われた伊藤園レディスゴルフトーナメントでも勝利。西村も負けじと、11月1日まで開催された三菱電機レディスゴルフトーナメントで逆転でのツアー初優勝を飾って見せた。

 そして、今年になっていきなりその強さを見せつけているのが新世紀世代だ。プラチナ世代に続く2001年生まれの選手たちで、笹生優花や山下美夢有が有名どころ。中でも笹生は今季2勝を挙げ現在賞金ランクトップと、ルーキーでいきなりの賞金女王の可能性も出てきている。

 何しろ今季開催された12試合中8試合はこれら「3世代」が制しており、ツアーにおけるプレゼンスは圧倒的。今のツアーは、彼女たち無しには語れないのは疑いのないことだ。

 では、実力伯仲している「3世代」の中で、誰が抜け出していくのだろうか。その筆頭候補として挙げられるのは、新世紀世代の笹生だろう。

 笹生は、日本人の父とフィリピン人の母を持ち、8歳からゴルフをスタート。宮里藍さんの活躍を見てゴルフにのめり込み、14歳の時にフィリピン女子ツアーで早くも優勝。15年には国内ツアー出場も果たしている。そして18年にアジア大会の個人と団体で金メダルを獲得。昨年のオーガスタ女子アマでは、安田とともに3位タイとなり、同年のプロテストに合格した。

 コロナ禍でスタートした今季は、開幕のアース・モンダミンカップで5位タイに入ると、NEC軽井沢72ゴルフトーナメントとニトリレディスゴルフトーナメントでいきなり2週連続優勝。TOTOジャパンクラシックでは最終日に63を叩き出し単独2位と驚異の追い上げも見せた。上記でお伝えした通り、こうした活躍によりここまで賞金8,275万3,170円を稼ぎ出し賞金ランクは第1位。2位の小祝に約2,300万円の差をつけており、規格外の強さを見せつけている。

 笹生の武器はなんと言っても「女性版ウッズ」と異名を取るそのパワーだろう。もちろんトレーニングを積み、飛ばすスキルを身につければ飛距離アップは可能だろうが、飛ばせるか飛ばせないかは、もとから備わった天性によるところが大きい。特に体力的に劣る女子選手が飛距離を伸ばすためには大変な労力がかかるが、はなから飛ばす力を持っているという点で、笹生の他選手に対するアドバンテージは非常に大きいだろう。

 笹生のドライバーの飛距離は平均で260ヤードと言われており、ツアーのイーグル数では6個でトップ。師匠のジャンボ尾崎もそのパワーに舌を巻けば、周囲も「スイングが男子プロ並み」と衝撃を受けており、ライバルたちに比べて絶対的に有利であることは間違いないのだ。

 そんなパワーが目立つ笹生だが、実はショットやショートゲームもトップクラスに位置する。フェアウェイキープ率こそ58.5%とふるわないが、パーオン率は73.5%で12位。平均パット(パーオンホール)も1.76で3位におり、目立っているパワーだけではなく、トータルでハイレベルなプレーを見せているのも、笹生の推しポイントと言える。

 笹生は現在、日本とフィリピンの二重国籍を有し、来年の開催が予定されている東京五輪はフィリピン代表として出場予定。オリンピックの舞台では、二十歳にして日本代表の大きな壁となるだろうし、黄金、プラチナ、新世紀を中心にニューヒロインの誕生が止まらない女子ゴルフ界を牽引する存在となることは間違いないだろう。

(※文中の記録は全て11月17日現在)