【土田尚史SDインタビュー|第1回】1992年のクラブ創設からGKとして活躍、自身に刻まれた“浦和愛”

 2月の開幕戦を戦った後、約4カ月にわたって中断していたJ1リーグがいよいよ再開の時を迎える。新型コロナウイルスの影響により、無観客の“リモートマッチ”での開催となるが、サッカーのある日常が戻ってくることに心躍らせる人は多いはずだ。

 再開を前に、Football ZONE webも参加している「DAZN Jリーグ推進委員会」では、J1からJ3までの全56クラブの選手やスタッフを対象に「THIS IS MY CLUB – FOR RESTART WITH LOVE -」と題したインタビュー企画を実施。浦和レッズからは土田尚史スポーツダイレクター(SD)に登場してもらい、今後の強化ビジョンなどを語ってもらった。第1回では現役時代から浦和一筋で過ごす同氏が、愛する地域への思いを明かした。

   ◇   ◇   ◇

 浦和レッズは昨季、AFCチャンピオンズリーグ(ACL)で準優勝したものの、リーグ戦では最終節まで残留が確定しない苦しい戦いを強いられた。その結果を受けて昨年12月にトップチームの強化責任者に就任した土田尚史SDは、「浦和をホームタウンにしていることには責任があると言い続けてきて、これからも言い続ける」と、その関係性を語る。

 土田SDは1992年のクラブ創設時からGKとして現役時代を過ごし、2000年に引退した翌年からGKコーチに。19年はクラブのホームタウン関連の部署で過ごしたが、強化責任者のポストとして現場に近い場所へ戻った。

 新型コロナウイルスの感染拡大は、社会情勢を一変させた。強化責任者となった1年目に、誰もが経験のない事態に直面した土田SDだが、「浦和という場所、街との距離感がだんだん開いていっているのではないかと感じていたところだったんですが、コロナの影響でいろいろなことを考える時間になったと思う。そのなかで様々な活動を選手たちが自らやってくれたのが本当に嬉しい」と話す。例えば、MF阿部勇樹はさいたま市防災行政無線のアナウンスに協力したし、MF宇賀神友弥は地域の飲食店を頻繁に自身のSNSで紹介してキャンペーンにも協力した。他にも個人レベル、複数人の選手レベルと様々だが、地域社会との関わりで協力し合う姿があったのは間違いない。

「浦和をよりよく見る。そういうタイミングだったんだと思います。何ができるか、何をしないといけないかを深く考える時間だったのだと。今度はそれをピッチで表現しないといけない。スローガンとして掲げている『浦和のために最後まで走り、闘い、貫く』。簡単だけど、あんなに重い言葉もないですよ。それを考える時間だったはずです」

 土田SDは地域との関係について、「自分たちが現役の時、選手が当たり前のように浦和の街にいたし、食事もしたし、サポーターと時間を共有したので。それと比べると少し距離が開いているかな」という肌感覚を話す。その重要性を強調するのは、現役時代のそうした関係性によって浦和でプレーすることの責任を強く自覚することになったからなのだと話している。

浦和は「サッカーに理解がある街」…だからこそ「責任がある」

「一言では表せないけど、浦和に来てから街の人たちと接点を持ちながら生活をしていると、浦和のサッカーはこうだ、だから応援している、だから浦和レッズを大事にしているという気持ちを身近に感じられるんですね。そういう街をホームタウンにしているチームは少ないはず。そこから責任を感じてやらないといけないと思ってきたんです。浦和という街はサッカー文化が根付いていて、サッカーに理解がある。だからこそ責任があると言い続けてきて、これからも言い続けます」

 浦和の代名詞の一つとも言える観客動員数の多さには、こうした地域の支えがある。クラブ単位で言えば、ハートフルクラブというサッカーを通じて子供たちの成長に寄与する活動も長年続けているし、地域との関わりはある。その力はクラブに大きな力を与えるものだけに、主役である選手たちと街の距離感に対して土田SDが敏感になるのは自然なことだろう。そうした意味では、地域社会に貢献するJクラブ、Jリーガーの存在という側面がクローズアップされたとも言えるはずだ。

 その強力な味方であるサポーターも、7月4日のJ1リーグ再開は無観客での“リモートマッチ”となるため、当然スタジアムには来場できない。その後も段階的に動員可能人数が増えていくとはいえ、満員のスタジアムという光景が戻るのはまだ少し先になるはずだ。

 だからこそ土田SDは「最初は無観客で再開するわけですけど、我々は責任を感じてプレーします。この疲弊した世の中、浦和の街もそうですけど、そこにサッカーで力を与える。それが自分たちの責任だと選手にも話していますから。そういうものを画面から感じてもらえるようにやりたい」と力を込めた。

「サッカーの街」と呼ばれる地域との絆を再確認した浦和が、それをプレーでどう表現していくのか。プレーの映像を通して感じられる熱量で浦和の街を活性化させることが、土田SDの誓いだ。

Football ZONE web編集部