常総学院の最速150キロ右腕・菊地 竜雅とともに注目を浴びるのが、189センチの長身右腕・一條 力真だ。角度ある直球は最速146キロを計測。そのストレートは角度だけではなく、回転数も高く、好調時は2400回転も記録。その球質の良さは菊地も「うらやましいです」というほどだ。縦横のスライダー、スプリットといった変化球の精度も抜群。そしてこの身長ながらフィールディングも軽快だ。

 中学時代から実績を残した菊地と違い、一條は中学時代、軟式で、スーパー中学生というわけではなかった。まさに常総学院の3年間で化けた逸材だ。そんな一條の歩みに迫る。

常総学院の練習を1つずつ確実にこなし才能開花

一條力真(常総学院)

 石岡市出身の一條は石岡東小学校1年生から野球をはじめ、中学では石岡中出身で、最後は県南地区予選で敗れている。それでも県南地区の選抜に選ばれ、そこで常総学院の関係者の目に留まったことが常総学院へ進むきっかけとなった。
 「中学時代は全く強豪校に進めるとは思いませんでした。茨城を代表する常総学院に声をかけられて驚きましたし、進もうと思いました」

 しかし入学すると周囲のレベルの高さに驚く。上級生だけではなく、同学年にはすでに130キロ後半の速球を投げていた菊地や、硬式で活躍していた投手が多くいた。
 「最初はベンチ入りできるとは全く想像できなかったです」と振り返る。それでもコーチから指導されたことを1つずつ理解し、練習を行った。

 また一條の武器は長身から投げ込む角度のある速球だ。角度に加えて、中学から指導者に褒められた回転数の高いストレートだ。
 「中学生の時から球筋が綺麗だといわれていて、自分はキャッチボールを大事にしていて、伸びのあるストレートを投げるために、リリースポイントなどにこだわっていました」

 また常総学院は体づくりにもしっかりと取り組むチーム。これまで専門的なトレーニングをしていなかった一條にとって常総学院の環境は恵まれた才能を引き出すメソッドが備わっていた。中学と高校との練習量、内容の違いに苦労してついていけない選手も中に入る。一條の場合、苦労しながらも上達のために必要な練習だと理解し、1つ1つのメニューを確実にこなしたことが成長へつながる。

 まず練習が終わり、寮でも追加にご飯を食べるなどをして、増量に取り組む。一條は増量することに比例して、球速も速くなり、1年間でストレートは10キロ前後スピードアップ。130キロ後半の速球を投げる長身の本格派右腕として2年春の大会からベンチ入り。先発としても経験を積んでいった。公式戦デビューについて「とにかく緊張しましたし、自分の投球が全くできませんでした」と春の大会を振り返る。

 そして2年秋には背番号1をつけ、公式戦に臨んだ。
「初めて背番号1をつけたのですが、自分がもらえると思っていませんでした。だけれど1番をつけたからには、抑えて勝てる投手になろうと。菊地もいましたので、2人で投げ抜いて勝利を目指そうと思いました」

切磋琢磨した投手陣ともに独自大会優勝を目指す

一條力真(常総学院) 

 県大会では安定した投球を重ね、優勝に貢献。センバツがかかった関東大会に臨んだ。

 健大高崎戦では調子が良くなかったと語るが、常時130キロ後半の速球は勢いがあり、切れのある変化球を低めに集め、8回まで2失点に抑えていた。しかし9回表に同点本塁打、勝ち越し打を許し、試合を落としてしまった。この試合を振り返って一條は「悔いが残ったのはあまり考えず投げていたことです。配球については捕手に完全に任せて投げていました。あの試合を機にもっと自分なりに考えて投げていかないとダメだなと思いました」

 もう一度、冬場では体力強化をテーマに体づくりに励んだ。現在では189センチ82キロまで増量。高校1年生の時が184センチ67キロということを考えると、大きくサイズアップに成功した。
 そしてフィールディングも磨いてきた。取材日の練習では軽快なステップワークを披露。189センチの長身投手は思えないような身のこなしの良さを見せてくれたが、実は高校入学からできたわけではなかった。

 「中学の時はトレーニングだけではなく、フィールディングもみっちりやっていなかったので、入学したと当初はだいぶ遅れをとっていたのですが、自主的に練習を重ねたり、先輩たちの動きを真似て取り組んで、動けるようになりました」

 実戦に向けて段階的に仕上げ、練習試合では連日の好投。ストレートも最速145、6キロは常にマークをしているという。独自大会でしっかりとピークに持っていけるよう、日々の練習から肩、ひじの状態をチェックするなど抜かりなく準備を行っている。そして最後の夏の大会へ向けて意気込みを語った。

 「常総学院というのは勝たないといけない学校だと思っています。3年間やってきたので、それを出せる良い機会をいただいたので、それをしっかり出し切って優勝に導けるように投げていきたいです」

 また3年間の成長について「菊地や同級生の良い投手たちのおかげです。彼らが基準となって追いついていかないと思いました」とライバルの存在が一條の才能を引き出した。

 この夏は菊池、一條のダブルエースと加え、彼らと切磋琢磨してきた江幡大輝などの3年生投手が結集して、独自大会の頂点を目指していく。

(取材=河嶋 宗一)



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