【痛み学入門講座】痛みは医療の原点…理解されない悩める患者を救う「ペインクリニック」我慢は美徳ではない

【痛み学入門講座】痛みは医療の原点…理解されない悩める患者を救う「ペインクリニック」我慢は美徳ではない

 「痛み」は厄介(やっかい)だ。ごく身近で日常の問題である。頭痛、腰痛、生理痛、寝違えによる首の痛み…。痛みを経験したことがない人はまずいない。本人にしか分からない主観的な感覚で、それをつらいと思うことには感情(情動)も伴う。だから厄介なのだ。痛みがあっても、周囲、さらには医者にさえ理解してもらえず、独りぼっちで戦っている人も多いはずである。

 書店には医療や健康を扱った本が並ぶ。痛みに関するものも多く、「痛みは消える」「痛みよ、さらば」等々。ただ、痛みを完全に取り去ることは可能か。あるいは痛みは無くしてよいものなのか。これらをていねいに書いた本は決して多くない。誤った情報に振り回され、何科を受診したらいいのか右往左往し、ドクターショッピングを繰り返す人もいる。

 哲学者で偉大な生物学者だったアリストテレスは、「痛みは魂を強くする」と言った。彼にすれば、痛みは必然の産物に他ならなかった。現代医療でも、痛みを病気の症状のひとつにすぎないとの考えが残っている。加えて、わが国には我慢を美徳とする風潮が根強くあり、少々の痛みで受診をためらう人も多い。一方で「検査で異常がないのだから、気のせいでは…」と医者から相手にされなかったという経験談も聞く。

 しかし、痛みが激しくなれば、身体を動かすこともままならず、人間性を失ってしまうことさえある。不安になり怒りやすくなり、他人への気配りを忘れたりもする。痛みは本人だけでなく、周囲も憂鬱にしてしまうのだ。だから我慢するのは決して美徳ではなく、「魂を強くする」ことにもなり得ないと考える。

 痛みは病気の単なる症状なのだろうか。たしかに原因となる病気の治癒によって、消えてなくなる痛みもある。一方で、放っておくと深刻なことになる痛みも存在する。痛みを引き起こす神経の興奮が、新しい激烈な痛みを生み出してしまうのだ。またもともとあった痛みにさまざまな悪い要因が重なり合って、より強い痛みを作り出すことだってある。この点について近年、「痛みの記憶」に関する研究が進み、脳や脊髄(せきずい)の細胞に記憶された痛みが、「遺伝子修飾」を引き起こして、さらに痛みを難治化させることがわかってきた。

 私が従事するペインクリニックは、「迷える痛み患者さん」のための専門外来である。近畿大学では「疼痛(とうつう)制御センター」との呼称で、痛みの診療、研究、教育を行う。ペインクリニックを担当するのは麻酔科医だ。麻酔科は手術中・後の痛みを軽減するためにできた科目で、その成り立ちから痛みとの関わりが深かった。必然的に外来で痛み治療を手掛けるようになり、医学の専門分野として発展してきたのである。痛みの原因を探索し、原因に応じて局所注射療法(神経ブロック療法やトリガーポイント注射)やさまざまな薬物療法などを選択している。

 医学の歴史は痛みとの戦いの歴史で、痛みの仕組みを理解し、それを克服するための努力を積み重ねてきた。だから、痛みと向き合うのは医療の原点だと考える。だが、主観、情動としての痛みの深層を、客観的なメスで覗(のぞ)き込むには多くの壁がある。末梢(まっしょう)にある痛み情報の受け皿(受容体)やその情報(インパルス)を脳に伝える神経回路、神経間での情報の受け渡しを担う物質(伝達物質)、痛みを認識する脳の部位(投射部位)が明らかにされつつあるが、解明できていないことも多い。

 患者さんが痛みを感じ、つらいと思う個人的な情緒的状態に加え、周囲の状況、社会的状態の影響の大小を鑑(かんが)みなければその本質は見えない。一筋縄ではいかないのだ。連載では、痛みの成り立ち、仕組みをていねいに掘り下げて考えてみたい。また、ペインクリニックの適応となる疾患とその治療法を紹介していく。(近畿大学医学部麻酔科教授 森本昌宏)

 もりもと・まさひろ 平成元年、大阪医科大学大学院(麻酔科学専攻)修了。同大講師を経て、8年に近畿大学医学部麻酔科講師。22年から現職。医学博士。日本ペインクリニック学会理事。

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