「いろいろとありまして、今、僕は2週間の隔離期間になっています。このホテルの部屋で2週間という、今までに経験したことのない過ごし方をしています」

 2月8日の全豪オープン開幕を3週間後に控えた日、錦織圭は自身の公式アプリに上げた動画で、近況をそう語った。


昨年はコロナ感染、肩の負傷と不運が続いた錦織圭

 彼の言う「いろいろとありまして」が何を指すかは、この動画を見ていた人なら、おそらくはみな知っていただろう。

 錦織が乗っていたメルボルン入りのチャーター便の登場者から、コロナウィルス陽性者が発覚。錦織を含む同便の乗客は全員"濃厚接触者"とみなされ、2週間、ホテルでの完全隔離となったのだ。なお、錦織と同様の理由で完全隔離下にある選手は72名に及び、そのなかには日本のダニエル太郎も含まれている。

 全豪オープン開催地のメルボルン市があるビクトリア州は、世界でも最も厳格なコロナ対策を取っている地域のひとつだ。

 海外からの渡航者は国籍に関わらず、指定されたホテルでの2週間の隔離が義務づけられており、その間、基本的に部屋から一歩も出ることは許されない。また、国内でもエリアごとに警戒レベルが設けられており、越境条件が厳しく規定されている。

 そのような時局に鑑みて、全豪オープン主催者のテニスオーストラリアは、海外から渡航する選手や関係者用にチャーター便を手配。7都市から合計17のチャーター便が1月15日前後の3日間でオーストラリア入りし、選手を含む大会関係者1200人が入国した。

 錦織が搭乗していたのはロサンゼルス発の便。搭乗していた選手は24人。チャーター便の登場者は全員、入国の72時間前に受けた鼻咽腔PCRテストの陰性証明が求められるなど、扱いとしては他の渡航者と変わらない。

 ただ、全豪オープン参戦選手だけは、例外的に練習のため1日5時間の外出が許されている。

 とはいえ、自由に行動できるわけではない。練習パートナーは固定で、練習時間も大会側が全選手のスケジュールを組む。5時間の内訳は、往復の移動が各15分、コート練習が2時間、ジムトレーニングが1時間30分、そして食事や休憩が1時間だ。

 対して完全隔離となった72人の選手たちは、一般の入国者と同様に、ホテルの部屋から一歩も出ることはできない。食事は一日3度、部屋のドアの前に運ばれたものを自室で食べる。対人での物の受け渡しは許されず、清掃サービスも入らない。

 つまり14日の間、人と接することすらない。唯一の例外が、毎日行なわれるPCRテストだ。

 また、選手が滞在しているホテルには、2部屋が扉でつながっている構造のものがあり、その間の往来は許されている。選手の多くはこのシステムを利用し、トレーナーやコーチとのコンタクトはできるようにしているようだ。

 テニスオーストラリアは、スピンバイクなどのトレーニング器具を完全隔離された選手たちに供給し、Zoomでのトレーニング指導やヨガ教室を連日開催。選手たちも互いにインスピレーションを与え合うかのように、創意工夫を凝らした室内練習の様子をインスタグラムなどにアップしている。

 とはいえ、室内練習では限界は否めない。心配されるのは、プレー再開後のケガだ。

 渡航直前にコロナ感染が発覚し、今大会は欠場するアンディ・マリーのトレーナーは、そのリスクに警鐘を鳴らす。

「トップアスリートの身体は、精密にチューンアップされたスポーツカーのようなもの。常日頃からトレーニングを積んでいる彼らの肉体は、動きを止めると、種々の問題が生じてしまう。試合前は戦術面も含め、急ピッチでテニスを仕上げていきたいところだが、2週間の休息後に急激に身体を動かすのは、とても危険だ」

 そう説明するトレーナーのマット・リトル氏が、わけてもケガのリスクが高いと指摘する動きが「サーブ」、それも「打ったあとの腕の減速」だという。

 サーブを打つ際、選手は下半身から生み出すエネルギーを、肩、腕、そしてラケットと伝えていく。短時間で腕の動きは急激に加速するため、最終的にはその動きを、背中や肩の背面の細かい筋肉でつなぎとめ、減速することになる。この減速時の運動は身体への負荷が高く、また、トレーニングだけでは鍛えることが難しいというのだ。

 ケガを懸念する声は、当然ながら隔離中の選手やそのコーチたちからも上がっている。ダニエル太郎はトーナメントディレクターとのミーティングの際に「男子も最大5セットから3セットマッチに変えてはどうか」と提案したが、「グランドスラムの伝統は変えがたい」と却下されたという。

 その代わりにテニスオーストラリアは、ATPカップを含む男子の前哨戦3大会の開幕を1日遅らせることに。女子は当初予定していた2大会のドローを縮小し、開催時期を遅らせた3つ目の大会を新規に開催することを決めた。

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 冒頭に触れた動画のなかで、錦織は「2週間じっとしていたあとにテニスの試合をするということはリスクしかないのですが、まあしょうがないので、前を向いて毎日を過ごしていきたいと思います」と複雑な心境を明かしている。

 出場予定のATPカップ(2月2日〜2月6日)まで、隔離明け後の練習日は2日ほどしかない。昨年10月に肩を痛めて実戦を離れていた錦織にとって、新シーズンはケガのリスクと試合感覚を天秤にかけながらの幕開けとなりそうだ。

著者:内田暁●取材・文 text by Uchida Akatsuki