台風被災者に勇気与えるラグビーW杯8強 リーチ「私たちだけのための試合じゃない」

台風被災者に勇気与えるラグビーW杯8強 リーチ「私たちだけのための試合じゃない」

 死闘と呼ぶにふさわしい「25分間」だった。

 後半15分、世界でも屈指のスコットランドのスクラムハーフ(SH)、グレイグ・レイドローがトライ後のコンバージョンキックを決めて28対21。一時21点あった日本のリードは1トライ1ゴール差まで詰め寄られた。



 直後、日本は連続攻撃で反撃に出る。日本は、「ブレイブブロッサムズ(勇敢な戦士)」の名にふさわしく、相手からタックルを受けても、前に倒れ、陣地獲得を繰り返す。少しでも前進するたびに、赤色に染まったスタジアムから歓声が上がり、選手たちを後押しした。だが、連続攻撃(フェーズ)が20を超えたところで相手選手のジャッカルがノットリリースザボールの反則を誘い、相手ボールに。繰り返される激しいぶつかり合いに、主将のリーチマイケルが顔をしかめて左肩を押さえる姿もあった。

 後半26分すぎには、またも自陣に攻め込まれてピンチに。だが、ナンバー8姫野和樹が得意のジャッカルで逆に相手の反則を誘い日本のマイボールになると、熱くなった両チームが激しくもみ合った。最後10分間のテリトリーは、日本が27%でスコットランドが73%。いつ失点してもおかしくない展開だったが、トライまであと数メートルのピンチにも日本はダブルタックル、トリプルタックルで守り切った。

 日本の司令塔、スタンドオフ(SO)田村優は勝因を聞かれて、こう答えた。

「気持ちじゃないですか。もちろん日本代表はスキルも高かったけど、タックルもばちばち入るし、相手よりもがんばって動こうとした結果が出た試合だったと思います」

 日本がなんとしても勝利を勝ち取りたかった理由がある。ジェイミー・ジョセフ監督は試合後の会見で、決戦の朝、選手たちにこんな話をしたと明かした。

「今朝起きて、台風で甚大な被害が出て、19人の人が亡くなり、12人が未だに行方不明だと聞きました。チームにもこの話をしました。今日の試合のタフな時間帯を見ていて、そのことを思いました」

 試合後のインタビューでは、選手たちからは被災者への思いが聞かれた。

「ジェイミーからその話を聞いて、私たちだけのための試合でない、苦しんでいる人たちのためのものであると思った」

 と語ったのは、リーチだ。台風通過から24時間経たずに試合開催が実現したことについても、

「床をきれいに拭いてくれたり、(水たまりを)スポンジで吸い取ってくれたりした。試合ができたことを感謝している」

 と言葉をかみしめた。この日2トライを挙げ、この試合のMVPにも選ばれたウィングの福岡堅樹は囲み取材でこう振り返った。

「日本の力になれるようなプレーができたら、と全員思っていました」

 代表入りして7年目で初トライを挙げたプロップ(PR)の稲垣啓太も、

「台風で被災した方々に、ラグビーで元気を取り戻していただきたい。そういう気持ちを持って試合に取り組みました」

 日本を思い、日本のためにつかみとった勝利だ。3大会連続出場のスクラムハーフ(SH)田中史朗はこう評する。

「日本ラグビーにとっても将来の子どもたちにとっても目標というものが1ランク上がりましたし、ファンのみなさんも増えると思うので、もっともっと日本のラグビーのレベルが上がってくるんじゃないかと思います」

「ティア1」と呼ばれる強豪国10以外のチームが1次リーグを全勝するのは、今回の日本が初めて。そのティア1を2つ破り、次なる対戦相手は、日本が4年前に「史上最大の番狂わせ」と評された大金星を奪った南アフリカだ。今年9月に対戦した際には、7対41の大差で敗れたが、田中は「ジャパンの戦い方ではすごいいい場面があったけど最後取り切れてなかっただけの話なので、それを取り切れるように練習でディティールをこだわっていく」

 8強を目標に掲げてきたが、桜の戦士たちは決して8強で満足していない。次も自分たちの勝利を本気で信じて臨む。(編集部・深澤友紀)

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