【オーランド(米フロリダ州)共同】宇宙飛行士の若田光一さん(59)が5日昼(日本時間6日未明)、日本人最多の5度目となる宇宙へと出発する。一緒に旅立つ米国とロシアの3人は初飛行で、最年長の若田さんは「ルーキーを支えたい」と意気込む。約半年間の国際宇宙ステーション(ISS)滞在では、将来の月や火星探査に備えて実験する。飛行士となった1992年から先頭に立ってきた若田さんの経歴には「日本初」「最高齢」がずらりと並ぶ。

 若田さんの初飛行は96年の米スペースシャトル「エンデバー」。日本からは初の運用全般を担うミッションスペシャリストだった。