ケニアの洞窟で、約7万8000年前の現生人類(ホモ・サピエンス)の墓が発見された。アフリカで見つかったものとしては最古だ。そこには誰かが注意深く埋葬した2、3歳の子どもの遺体が納められていた。論文は5月5日付けで学術誌「ネイチャー」のオンライン版に発表された。

 中東やヨーロッパでもっと古い墓が報告されているが、アフリカでの今回の発見は、埋葬用に掘った穴に遺体を埋め、土で覆ったことが明確にわかる墓としては世界最古の例の1つだ。

「これはまぎれもなく墓であり、年代もはっきりしています。とても早い時期のもので、印象的です」と、旧石器時代の埋葬の専門家である英ダラム大学のポール・ペティット氏は称賛する。なお、氏は今回の研究には参加していない。

 この遺骨は、スワヒリ語で「子ども」を意味する「ムトト(Mtoto)」という愛称が付けられており、初期のヒトの心の動きを垣間見せてくれる貴重なものでもある。アフリカではこれまでに、もう少し新しい時代の子どもの墓が2つ見つかっている。大陸全体で3例しかないため十分な数とは言えないものの、ペティット氏は、儀式としての埋葬の発展を理解する上で、死者の年齢は特に重要であると考えている。

「現代の狩猟採集民は、死は自然な現象で避けられないものだと考えています」と氏は言う。「けれども2つの例外があります。外傷による死と乳幼児の死です。早すぎる死は不自然な現象であり、通常とは違った方法で印を残さなければならないという意識の芽生えが(これらの子どもの墓から)見えてきたと言えるのかもしれません」

8万年にわたり利用されてきた洞窟

 ムトトの墓は、ケニアの海岸の断崖絶壁に沿って広がる巨大な「パンガ・ヤ・サイディ洞窟」で見つかった。この洞窟では、ナイロビにあるケニア国立博物館と、ドイツのマックス・プランク人類史科学研究所が中心となって、2010年から発掘調査が行われている。

 この洞窟ではこれまでに、石器、貝殻ビーズ、屠殺された動物の骨などが数万点も出土しており、アフリカ中期石器時代だった8万年前から現代まで、人類がここを継続的に利用してきたことがわかっている。

「ここは常に人が住みやすい環境でした。人が完全にいなくなることはありませんでした」とマックス・プランク研究所のマイケル・ペトラグリア氏は言う。

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