ダニエル太郎は楽しむテニスを貫く。両親が育んだポジティブな人生観。

ダニエル太郎は楽しむテニスを貫く。両親が育んだポジティブな人生観。

 吉報は届かなかった。

 3月のマイアミ・オープン、男子シングルス予選決勝で敗れたダニエル太郎はラッキールーザー(LL)の1番手に繰り上がり連日、朝から会場で待機していた。

 1人でも欠場者が出た時点で出番がくるため、午前9時からウォーミングアップを兼ねて他の選手の練習に付き添い、午後も軽めに体を動かして夜まで会場に残った。

 予選敗退から4日目の24日朝。シード選手が出てくる2回戦まで望みを持ち、ベルディハとの対戦を控えた西岡良仁の練習相手を務めたものの、欠場者は現れなかった。

「今年からウィズドローでも賞金が出るようになったので(シードの欠場者が)現れるかなと期待していたけど、仕方ないですね」。2月のアカプルコではナダルの欠場でLLで本戦入りしていたが、2度目の幸運には恵まれなかった。

ジョコビッチ撃破の陰に父親の存在が。

 マイアミの前週にインディアンウェルズで行われた大会では予選を突破して、2回戦で元世界1位のジョコビッチを破った。ダニエルのプレーに自信があふれていたのは、アカプルコで父親のポールさんが大会に付き添い、一緒の時間を過ごしたことが大きかった。

「いつかいい結果が出る」との父の言葉に「自分を信じられるようになった」。

 常に試合中に訪れる不安な気持ちをダニエルは「黒い雲みたいなモヤモヤ」とたとえていたが、そのモヤモヤが脳裏をよぎっても、吹き飛ばすだけの強い精神力が今の自分にはあると。

 例年はチャレンジャー大会に出ることが多い2〜3月に今年はツアー大会の予選から挑戦したのも、上のレベルでも通用するという自信があったため。

「打つ前のリズムが取れていなくて、イップス気味だった」(高田コーチ)というサーブが少しずつ改良されて安定したのも、この自信が支えている部分が大きい。

 少しずつ歯車がかみ合ってきた中で迎えたジョコビッチ戦の大金星だった。

人生観の根底には「楽しさ」がある。

 さらに今年からダニエルは錦織圭もいるフロリダ・ブラデントンにあるIMGアカデミーに拠点を変えた。「やっぱりこっちの方が大会も多いし、(大会の合間で)練習をするのにも便利。ただ生活するには東京の方が楽しいですよね。食べ物もおいしいし」と話す。

 トレーニングに移動、大会出場、そして、また移動。世界を転戦するテニス選手の人生は過酷だが、ダニエルの人生観の根底には「楽しさ」がある。それを育んだのは両親だ。

 父ポールさんを偶然見かけたのはマイアミでのLLの待機最終日、西岡との練習中だった。ダニエルの後方で球拾いをしたり、ベンチで休憩する息子にサーブの身振りをしながら話しかけていた紳士、それがポールさんだった。

 現在はオランダに住むポールさんはマイアミから車で1時間ほど離れたフォートローダデールに出張があったため、会場入りしたとのことだった。

 おせっかいを承知で「太郎くんはいつも記者会見で『父親がテニス選手に導いてくれた。お父さんが一番のサポーター』だと言ってますよ」と伝えると、ポールさんはうれしそうに目尻を下げた。

12歳以下の大会も今も、同じ誇りを。

 ダニエルは「いや、まだ自分からは(お父さんに)言ってないんで」と恥ずかしそうに笑った。アカプルコのように本戦入りの幸運には恵まれなかったが、LLでの1番手で待機したからこそ、2人の時間ができたし、父親は息子の練習を見ることができた。これも1つの「ラッキー」に思えてならなかった。

 ダニエルに両親についての質問をぶつけた。

「今でも12歳以下の関東大会で全日本への出場を決めた時のうれしさと、(ツアーで)予選突破したときのうれしさはそんなに変わらない。(テニス選手の親の)中には暴力というか、虐待みたいなことをする人もいるじゃないですか。そうじゃなくて、自分の親は12歳以下の大会でもプロになってからでも、同じように自分を誇りに思ってくれているのがうれしいかな」

「僕には僕のジャンプの仕方がある」

 この真っ直ぐな姿勢があるからこそ、必要以上に周りから影響や刺激を受けることもない。

 インディアンウェルズでツアー初優勝を果たした大坂なおみ選手について、その偉業をたたえつつも、自分が進むべき道が他の選手とは違うことを理解している。

「なおみちゃん、すごいジャンプですよね。でも僕には僕のジャンプの仕方があるし、いつかその時が来ると思っているから」

 両親から教えられた「楽しさ」さえ忘れなければ、いつかまた幸運は訪れるし、飛躍の機会も来るだろう。

 ポールさんにテニス選手への道を導かれ、14歳でスペインに渡ったダニエル。彼のテニスが培われた赤土のシーズンが始まった。

文=吉谷剛

photograph by Hiromasa Mano


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