敦賀気比左腕・木下元秀の3死球。木更津総合封じの生命線が代償に。

敦賀気比左腕・木下元秀の3死球。木更津総合封じの生命線が代償に。

 試合を決定づける走者一掃のスリーベースが生まれたのは、6回表のことだった。

 1−0でリードする木更津総合は、1死満塁から9番の小池柊稀(しゅうき)が押し出し死球で1点を追加。続く1番の東智弥は2球目のカーブを捕らえ、右中間を深々と破った。走者全員が生還して試合の大勢を決めた。

 東の痛烈な一打は、五島卓道(ごしま・たくどう)監督が「史上最強」と称する木更津総合を象徴する思いきりのいいバッティングだった。

 しかし5回まで1−0と均衡していた試合には、もう1つ大きなポイントがあった。

 それは、打者のインコースを巡る攻防だ。

 東が走者一掃の適時打を放つ前に、9番の小池は死球で1点を勝ち越しているが、この際のボールが勝負を分けた。

 木更津総合はこの試合で4つのデッドボール(木下からは3つ)を数えたが、これには理由がある。

 敦賀気比のエース・木下元秀が強気にインコースをつくピッチングを身上としているからである。

変化球を生かすためのインコース。

 182センチ85キロの大型左腕・木下。彼の最大の持ち味は100キロ台のカーブ、スライダーやチェンジアップなどの変化球で相手を幻惑していく。それを生かすために欠かせないのがバッターの懐へのストレートだった。

 敦賀気比の捕手・杉森圭輔は言う。

「相手打線はどんどん振ってくるので、真っすぐと変化球の緩急を使って抑えていくことを考えていました。逃げて四球でランナーを溜めてはいけないし、真ん中にボールがいくと打たれる。だから、インコースを使っていかないと思っていました」

 木下のストレートは130キロ台に満たないものの、打者に両サイドを意識させることで、的を絞らせない。遅い変化球で幻惑するには、死球を恐れない大胆な投球が必要なのだ。

 ただ、序盤からストレートのコントロールがわずかに外れた。

打席で木更津総合が取った作戦。

 3回は小池、4回も山中稜真と、先頭打者に死球を与えた。木更津総合が意図的に死球をもらおうとしていたわけではないが、腰を引かない彼らの姿勢からは出塁への強い意志を感じた。実際、4回の攻撃では、山中の死球を皮切りに無死満塁の好機をつくり、6番・神山竜之介の犠飛で1点を先制している。

 この日2死球の9番・小池はこう話していた。

「下位打線なので、ヒットよりフォアボールやデッドボールで出塁することが大事だと思っています。バッターボックスではインコース寄りに立って、相手投手に投げづらくさせる。今日は相手投手が左投手でインコースに投げてくるので、思い切り寄ってやろうという気持ちはありました」

 大きなターニングポイントとなったのは、冒頭の6回の場面だ。先頭の太田翔梧が左翼前安打で出塁すると、1死後、田中斗暉也(ときや)、大曽根哲平の連打で満塁として小池を迎えた。

 敦賀気比はこのとき、前進守備を敷いた。ここは1点もやれない勝負所とみていたのだろう。両者にとって、小池の打席は大きな意味を持っていた。

監督はエースをかばっていた。

 結果は2−2からの6球目、ユニフォームをかすめる死球だった。押し出しで1点を献上した敦賀気比は、この回一挙6点を奪われた。

 木下は唇をかんでこう話した。

「インコースのぎりぎりのストライクを投げなければいけないのに、デッドボールになってしまった。自分の力不足です」

 木更津総合の小池がインコースを投げづらくしていたとはいえ、それが野球の勝負というものだ。ただ、敦賀気比の東哲平監督は木下をかばっていた。

「審判の方がデッドボールと判定しているので、デッドボールだと思いますが、インコースを攻めていかないといけない。(デッドボールは)仕方ないことなのかなと思います」

今後はギリギリのストライクを。

 一見すると、東の一打が試合を決めたように見えるが、小池への1球がターニングポイントだったのは間違いない。しっかりと腕を振って投げた木下に対して、臆さなかった小池が1点を勝ち取ったことで木更津総合は勢いを得たのだ。

 とはいえ、木下はまだ2年生。果敢に勝負した経験は決して無駄なものにはならないはず。木下はこう巻き返しを誓っている。

「ああいう場面でインコースにぎりぎりのストライクを投げられるようにしないと打たれるということがこの試合で分かった。この悔しさを生かしていきたい」

 左投手にとっての生命線、インコースのストレート。

 この数センチの戦いこそが試合を制する重要なポイントなのだ。

文=氏原英明

photograph by Kyodo News


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