武豊騎手JRA通算4000勝の快挙は、凱旋門賞のフランスでも大きな話題。

武豊騎手JRA通算4000勝の快挙は、凱旋門賞のフランスでも大きな話題。

 9月29日の阪神競馬でJRA通算4000勝を達成した武豊騎手。ひと息つく間もなくフランスへ飛んだことは先週の当コラムでも記した通り。

 今回の遠征の最大の目的はクリンチャーとコンビを組んでの凱旋門賞挑戦だった。結果的には17着に敗れ、大願成就とはならなかった。

 しかし、4000勝の金字塔は海の向こうでも燦然と光を放っていることを実感できるシーンを何度も目の当たりにしたので、今回はそんなエピソードを紹介したい。

 凱旋門賞から遡ること2日。10月5日、武豊騎手はサンクルー競馬場で2つのレースに騎乗した。騎乗依頼をしてきたのは、かの地で開業するジョン・ハモンド調教師。過去にモンジューやスワーヴダンサーで凱旋門賞などGIを幾つも勝っている名調教師だ。

 2001、2002年と武豊騎手がフランスに居を構えて長期滞在し、現地の競馬に挑んだ事があるが、その時、主戦として招いてくれたのも彼だった。

ペリエからの「おめでとう」。

 外国のトップトレーナーからわざわざ海を越えてまで依頼を受ける日本人騎手は他にいない。そんな期待に応え、2001年には同師のインペリアルビューティーでGI・アベイユドロンシャン賞を制したわけだが、4000勝ジョッキーは今回も良い仕事をして貢献してみせた。2レース共に見せ場を作り、そのうちの1つは見事に先頭でゴールを駆け抜けてみせたのである。

「ゴールした直後にオリビエ(・ペリエ騎手)から『おめでとう。これで4001勝目だね!!』と言われたけど、『それは違う』って答えました」

 武豊騎手は笑いながらそう言った。彼のJRA通算4000勝という記録は海の向こうでも誰もが知っていたのだ。

ムーア、デットーリからも祝福。

 ちなみにこの勝ち馬のオーナーはアメリカのチームヴァラーインターナショナルという団体で、過去にはケンタッキーダービーとドバイワールドCを優勝したアニマルキングダムなどを所有していた馬主グループ。口取りに現れた同グループの1人である男性は「過去にシアトルに住んでいた」と言い、更に次のように続けた。

「イチローはアメージングなベースボールプレーヤーだったけど、ユタカは競馬界のイチローみたいな存在だね!」

 また、凱旋門賞当日には、こんな事もあったと言う。

 決戦の地であるパリロンシャン競馬場のジョッキールームでは、ライアン・ムーア騎手らビッグレースに集うお馴染みのメンバーから祝福の声をかけられた。中でもその時点で凱旋門賞を5勝、直後に6勝目を記録する名手フランキー・デットーリ騎手からはプレゼントまで渡された。その時の話を破顔して語る。

「フランキーが『おめでとう! お祝いにこれをあげるよ』と言って、普段、本人が使っている老眼鏡を差し出してきました。もちろん、丁重にお断りしましたけど……」

何が何だか分からぬまま表彰。

 更にもっと驚かされたのは凱旋門賞の翌日の事だ。

 10月8日、この日、武豊騎手の姿はコンピエーニュ競馬場にあった。「17年ぶりに訪れた」というこの田舎町にある小さな競馬場で、3レースに騎乗を予定していたのだ。

 3つのうち2つのレースを乗り終わった時、彼はいきなりコンピエーニュ競馬場の職員に「こっちに来てくれ」と腕を掴まれ、引っ張られた。

「裁決に呼ばれたのかと思いました」

 最初、そう感じたと言うトップジョッキーがされるがままについて行くと、いきなり表彰台にあげられた。

「一体、何がなんだか分からないまま、表彰されました」

 フランス語の実況に事態を飲み込めなかったが、なんとこれがJRA通算4000勝を祝しての表彰だった。日本のレジェンドジョッキーが我が田舎町の競馬場に来てくれたということで、歓迎の意を表しての表彰だったわけだ。

表彰式後のレースできっちり1着。

 さすが世界に名の知れた武豊騎手ならではと感心させられたが、本当の意味で脱帽させられたのは更にこの直後の事だった。

 表彰を終えた天才ジョッキーは最終レースに騎乗すると、なんとこれを1着でゴール。海外通算118勝目を記録してみせた。

 思えばこの海外通算118勝という記録もJRA通算4000勝に匹敵する大記録なわけだが、表彰された直後のこのタイミングでの優勝というのも「さすが」と唸るしかない。ありきたりな言葉はあまり使いたくないが、“持っている”男は違うと思ったものだ。

 この翌日の火曜日にはすでに日本に降り立った彼は、更に翌日の10日、水曜日には大井競馬場で交流重賞に騎乗。週末には、JRAでの4001勝目を目指して騎乗する。

文=平松さとし

photograph by Satoshi Hiramatsu


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