大谷翔平の起用プランに新展開。来季は、先発と一塁手で二刀流?

大谷翔平の起用プランに新展開。来季は、先発と一塁手で二刀流?

 二刀流完全復活へ。

 エンゼルスの大谷翔平投手(25)のリハビリが順調に進んでいる。ビリー・エプラーGMが11月26日(日本時間27日)、その進捗状況を明かした。

 今年9月に左膝の膝蓋骨手術を受けた大谷は10月にキャッチボールを再開。既にキャッチボールの距離は150フィート(約45.7メートル)以上に及び、ブルペン投球へのスタンバイはOK。本拠地アナハイムで強度を上げながら12月20日前後には全力投球が出来る状態を目指すと言う。

 この全力投球をもって、昨年10月に受けた右肘靭帯再建手術(トミー・ジョン手術)のリハビリは完了。来年2月のスプリングトレーニングから本格的な二刀流を再始動させることになる。

 順調な回復スケジュールは嬉しいばかりだが、来季の二刀流は、'18年シーズンのものとはちょっぴり違ってくるかもしれない。そんな予感がしなくもない。10月24日に新監督に就任したジョー・マドンの思わせぶりな発言が気になるのだ。

「大谷はなんでもできる選手だ」

「野球選手として欲しいものをなんでも」

 弱小球団だったタンパベイ・レイズを指揮して'08年にはワールドシリーズ進出を果たし、シカゴ・カブスでは'16年に108年ぶりの世界一へチームを導いたメジャー屈指の知将であり、アイディアマンであるマドン氏。

 メジャー通算1252勝、監督として15シーズンで8回のポストシーズン進出を果たしたその名将が古巣エンゼルスに15年ぶりに復帰を果たした。

 就任会見の席上、固定観念にとらわれない柔軟な発想力を持つ65歳に、来季の大谷について聞いてみた。

「大谷は二刀流。なんでもできる選手だ。軽く打っても打球をとんでもなく遠くへ飛ばすし、160キロ近い速い球も投げられる。野球選手として欲しいものを彼はなんでも持っている」

「正直、プランは持っているよ」

 その才能に目を細めた指揮官は投打の柱として既に大きな期待を寄せていた。エース不在のチーム事情。先発投手として週1回、27試合の先発では確実にチームに勝つチャンスを与えて欲しい。

 その上で、打者としては週3、4回の先発出場。代打での起用も考えれば、年間で最大400打席ほどになる。過去2年の打席数同様の出場と言えるが、二刀流の起用法を問うとアイディアマンはまずこう言った。

「それはビリー(エプラーGM)が考えることだ。彼の仕事だよ」

 だが、そうは言うものの、マドン監督は笑っていた。意味深に続けた。

「正直、プランは持っているよ。ここで、皆さんの前でシェアする話ではないから言わないけどね(笑)」

大谷が守備につければ、オプションが増える。

 先発投手とDHとしての二刀流。それがメジャーでのスタンダードだったが、来季は野手としての二刀流もあるのか。エンゼルスのチーム事情を考えれば、それは十分にあり得る話だ。

 今季はトミー・ジョン手術のリハビリ過程でもあり、大谷にはDH、もしくは代打としての出場しか許されなかった。言わばDH専任の選手だった。

 今に始まった話ではないが、25人の限られた選手枠の中、DH専任の選手をベンチに置く時代はとうの昔に終わった。DHは主力野手に休養を与える場であるのに、エンゼルスにはそれが出来なかった。打力のある大谷を打線に留めるために、連日DHの座が彼に与えられたからだ。

 本来ならば、39歳の一塁手アルバート・プホルス、足に故障を抱えながらMVPに輝いた正中堅手マイク・トラウトのDH起用をもっと増やしたかった。だが、それが許されなかった。

“大谷が守備につければオプションは確実に増える”ことは誰もがわかっていながら、現実不可能な話は声にならなかった。

一塁手の起用プランがあるのでは?

 カブス時代の'17年オフ、大谷獲得面談に立ち会ったマドン監督は当時、こんな言葉を残している。

「大谷は先発投手として起用する方針だが、登板間の休息期間に外野手として出場するのはどうかと思う。右腕のリカバリー期間に全力送球が強いられる場面で『それはするな』と言っても選手には無理な話だ」

 DHのないナ・リーグの将としてもっともな話と感じたが、その先には「一塁手」の起用プランがあったと推測する。

 来季、大谷が先発投手としてフル回転すれば、打者としての先発出場は週に3試合程度。それだけならば、DHでもいいのかも知れないが、「一塁手」でのプレーが可能ならば、チームとしてのオプションは増える。マル秘プラン実行へ。アイディアマンの考えそうなことだと思うのだが……。

 実現へ向け、エプラーGM、マドン監督、大谷翔平のトップ3会談が来春にも行われるかも、知れない。

文=笹田幸嗣

photograph by Kyodo News


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