ソト、オースティンという外国人打者が戻ってきても、DeNAが勝てない。4月22日の中日戦も0対1と接戦を落とし、2引き分けを挟んで10連敗となった(記録は4月22日現在。以下同)。12戦連続3点以下と打線が繋がっていない。プロ野球担当記者が話す。

「ソト、オースティンの2人は実戦を積まず、いきなり公式戦に入ったため、すぐに結果を求めるのは酷です。開幕前に外国人を来日させられなかったフロントの責任はもっと追及されるべき。また、開幕に間に合わないと分かっているのに、トレードなどで補強もしなかった。黙って現場に任せるだけでは、何のためのフロントかわかりません」

 昨年オフ、リーグ2位の打率3割2分3厘を残した梶谷隆幸、先発の一角として6勝を挙げた井納翔一がFAで巨人に移籍した。しかし、ドラフトを除けば、野手は梶谷の人的補償として巨人から田中俊太、投手はヤクルトを戦力外になった風張蓮、新外国人のフェルナンド・ロメロを獲得した。とはいえ、抜けた戦力を考えると、とても大型補強とは言い難いだろう。

「若手の成長を促すといえば、聞こえはいいでしょう。それなら、なぜコーチを留任させたのか。Bクラスに転落したラミレス監督を辞めさせたが、同じく結果を残せなかったコーチ陣は1、2軍を入れ替える程度で残留させた。責任を取って辞めるという首脳陣が出ないのも不思議でした」

 ラミレス体制では5年間で3度Aクラスになり、2017年は日本シリーズにも進出した。もう一歩で優勝という期待も膨らんだ。そのチームの弱点は正捕手を固定できないこと、機動力を使えないことだった。ここ数年、DeNAには戸柱恭孝、嶺井博希、伊藤光、高城俊人という正捕手候補がいるが、誰もレギュラーに定着できていない。
 
「ラミレス監督は就任当初、戸柱を評価していましたが、まだ伸び悩んでいる。オリックスから移籍の伊藤光は移籍2年目の2019年オフに4年契約を結んだものの、翌年以降は低迷している。高卒1年目でスタメン出場をした高城俊人は一度、オリックスに移籍し、2020年に出戻りしたが、今季1軍出場なし。どの選手も潜在能力はあるはず。コーチの育成能力にもっと焦点を当ててもいいのではないでしょうか」

 最近5年のバッテリーコーチ(補佐やブルペン担当含む)は、2017年は光山英和(1軍)、山下和彦、藤田和男(2軍)、2018年は光山、藤田(1軍)、新沼慎二、靍岡賢二郎(2軍)、2019年は鶴岡一成(1軍)、新沼、靍岡(2軍)、2020年は藤田(1軍)、鶴岡、新沼(2軍)、2021年は新沼、藤田(1軍)、鶴岡(2軍)となっている。

「この中で、光山や山下は現役時代に近鉄で、黄金時代の西武と毎年のように優勝争いをしていたし、1989年には優勝もした。鶴岡も巨人や阪神で日本シリーズを経験している。しかし、今年の1軍コーチである藤田はプロ経験がないし、新沼は実働10年143試合出場で、年間最多も45試合に留まっている。

 補佐的な役職としては優秀なのかもしれませんが、現実的に2軍から1軍に良い捕手を送り込んだこともない。特に、バッテリーコーチは現役時代の経験がモノをいう役職ですから、フロントがどういう意図で起用しているのか不可解な面もあります」

盗塁をほとんどして来なかった走塁コーチ

 同じく最近5年の走塁コーチは、2017年は万永貴司、上田佳範(1軍)、永池恭男(2軍)、2018年は永池、上田(1軍)、福原峰夫、小池正晃(2軍)、2019年は永池、上田(1軍)、小池(2軍)、2020年は永池、上田(1軍)、柳田殖生、田中浩康、小池(2軍)、2021年は永池、小池(1軍)、柳田、田中(2軍)となっている。

「2018年以外、DeNAはリーグ最下位の盗塁数です。もちろん、盗塁が走塁のすべてではないですし、ラミレス監督は足をあまり使わない野球だったことも大きく関係しています。しかし、特に結果を残していないのに、コーチ陣の顔触れがほとんど変わらない。ちなみに、この中で現役時代にシーズン2ケタ盗塁をしたコーチは1人もいません。

 今季の1軍走塁担当である永池は実働12年で2盗塁、小池は実働13年で6回しか盗塁していない。2軍の柳田は実働9年で0盗塁です。田中の実働14年33盗塁が多く見えるほど。DeNAには神里和毅や桑原将志、関根大気などの俊足がいるのに、彼らは盗塁失敗が多い。コーチが機能していない証拠です」

 DeNAから巨人へFA移籍した梶谷は現在、リーグトップの6盗塁を誇っている。昨年は1年で14盗塁であり、今年は1か月で半分を越えそうな勢いだ。

「巨人には盗塁王4度を獲得し、通算358盗塁の石井琢朗野手総合コーチがいる。今年のDeNAの1軍2人の走塁コーチは合わせて8盗塁ですから、350もの差がある。石井コーチは梶谷にとって、大きな存在でしょう。梶谷も井納も、金銭面の条件だけでなく、野球選手として良い指導者に巡り会って成長したいと考えた面もあったのでは。その時、優秀なコーチが揃っている巨人が獲得に名乗りを上げれば、移籍して当然ですよ」

 今年の春季キャンプで阪神は川相昌弘臨時コーチを招き、守備やバント技術の向上に励み、その成果もあってか首位を走っている。巨人は桑田真澄投手チーフコーチ補佐が就任し、今村信貴や高橋優貴などの若手先発投手が早くも結果を残している。

「たしかに『名選手、名コーチにあらず』という言葉はあります。しかし、名選手は名コーチになる資質を持っているからこそ、上手くいかなかった時にクローズアップされて批判される側面も強い。現役時代に活躍できなかったコーチは、引き出し自体が少ない。人間、自分の力量以上のものを教えるのは難しい。過去のDeNAのフロントの中には『コーチを育てる』と発言した人もいましたが、コーチの役目は選手を育てること。育てないといけないコーチとは何なのでしょうか。コーチにお金を掛けない体質を変えない限り、優勝は夢のまた夢です」

 目の前の10連敗は、長年の歪みの現れか。DeNAのフロントが今までの人事を反省しない限り、暗黒時代に再突入する可能性すらある。