幼い頃、学校で「1日3回、3分間、食後3分以内に、しっかり歯を磨きましょう」と教わった人は多いだろう。関西在住の平尾美恵さん(仮名・42才)もその1人だ。虫歯予防のため、子供のときから歯磨きを熱心に行ってきたという平尾さんだが、40代になってから、歯の不調に悩むようになったという。

「年齢とともに歯茎がやせてきたので、それまで以上に時間をかけて歯を磨くようにしていたんです。子供の頃、『歯と歯茎の間をしっかり磨きましょう』と習ったので、歯の根元は特に丁寧に磨いていました。ところが、ある日、チョコレートを食べたら激痛が走ったので虫歯になったと思い、歯医者へ駆け込んだんです。しかし医師から『歯磨きのしすぎ』と注意されて混乱してしまいました」

 一体、どういうことなのか疑問に感じてしまうが、実は、大人の歯のトラブルではよくあること。さらに、その異変は思いがけない重大な病気へと転じる恐れがある。

歯周病予防は磨くよりマッサージ

 まず、問題なのは、正しい知識を持たないまま、「歯は、磨けば磨くほどいい」と勘違いしていることだ。神奈川歯科大学教授で、『ボケたくなければ「奥歯」は抜くな』(青春新書)著者の山本龍生さんが指摘する。

「よくある間違いは、歯ブラシを左右に大きく動かす磨き方です。これを続けていると、歯茎に強い負担がかかり、歯茎がやせて歯の根元が露出してしまう。歯茎がやせるのは加齢だと思っている人が多いですが、原因の大部分は間違った歯磨きによる圧力です」

 歯は、人体で最も丈夫な組織だ。それは、表面を強固なエナメル質が覆っているためだが、歯根にはエナメル質がない。エナメル質よりも柔らかい「象牙質」でできているため、力を入れて歯ブラシで磨くと削れてしまうことがある。

 圧力に加え、磨き方のクセも歯茎がやせる原因になると話すのは、山田歯科医院院長の山田豊和さんだ。

「『必ず奥歯から磨く』という患者さんは、片方の奥歯だけ象牙質が削れていました。磨き始めの場所がいつも決まっている人は、そこが削れてしまうことがある。磨き始めは歯磨き剤の濃度が濃く、研磨剤の影響で、すり減りやすいのです」

 誤った歯磨きは取り返しのつかない健康被害につながる。

「力任せのブラッシングが歯茎を傷つけ、歯茎が下がるにつれて歯根が露出し、象牙質が削れた状態を『楔状欠損』といいます。これは『象牙質知覚過敏症』を招き、ひどい場合は神経を取ることになります」(山田さん)

 歯の神経を取ると、象牙質の代謝ができなくなるため歯に栄養が行き届かず、もろくなって、将来的に抜歯につながる可能性が高くなる。

 歯は、失えば失うほど認知症や寝たきりになるリスクが高まることが医学的に立証されており、歯を抜くことは健康寿命を縮めることに等しい。

 では、どんな歯磨きが正しいのだろうか。

「毛先の硬さが『ふつう』の歯ブラシを使って、やさしくブラッシングするのが基本。歯に対してブラシを真横にし、細かく動かすのが正しい歯磨きのやり方です。歯磨き剤に含まれる研磨剤は歯を削ってしまう原因になるので、磨き終わった後の仕上げにつける。その際、歯磨き剤は高濃度フッ素が入ったものでなければ、虫歯予防になりません。おすすめは、寝る前にフッ素入りのマウスウオッシュを使うことです」(山本さん)

 また、山田さんはこうアドバイスする。

「やみくもにブラッシングするのではなく、手鏡で汚れを確かめながらじっくり磨きましょう。最近は電動歯ブラシも人気ですが、結局磨ける部分は手磨きと変わりません。

 さらに、虫歯予防のためには食生活の改善も重要です。砂糖を摂りすぎている人は、どれだけ歯磨きしても虫歯になりやすく、逆に、砂糖を摂らない人は磨き残しがあっても虫歯になりにくい傾向があります」

 若いうちは主に虫歯で歯を失うが、年齢を重ねると歯周病の方が問題になってくる。全国抜歯原因調査(’18年)の結果を見ると、50代以降の抜歯原因は、虫歯より歯周病の方が多数を占めるようになる。

「テレビCMなどの影響で、『歯ブラシが歯周ポケットの奥まで届く』というイメージを持っている人が多いですが、歯と歯茎の間にある歯周ポケットの溝は狭くて深く、歯ブラシで磨くことは不可能です。

 歯周病菌は血中の鉄分をエサにしているため、歯茎からの出血を止めると歯周病菌が大幅に減ることがわかっています。磨こうとするのではなく、歯ブラシの毛先をあてて弱い力で歯茎をマッサージすると、歯茎の細胞分裂が2〜2.5倍ほど活発になって歯茎の出血が止まる。それが歯周病の改善につながるのです」(山本さん)

 逆にいえば、歯周ポケットをきれいにしようとしてゴシゴシ磨いていると、歯茎を傷つけて出血する原因となり、歯周病菌も増やしてしまうことになる。

 歯周病菌は心臓疾患や脳血管疾患、心筋梗塞、糖尿病といった全身疾患の割合を増加させるほか、認知症のリスクを高めることも近年の研究で明らかになっている。

 力任せの歯磨きは、虫歯以上のリスクがあることを覚えておきたい。

※女性セブン2021年7月1・8日号