紫紺復活!明大、難敵・天理大を撃破し22季ぶり日本一/大学選手権

紫紺復活!明大、難敵・天理大を撃破し22季ぶり日本一/大学選手権

 ラグビー大学選手権決勝(12日、秩父宮)新メイジ時代の幕開けだ! 明大(関東対抗戦3位、4位枠)が天理大(関西1位)に22−17で競り勝ち、1996年度以来22大会ぶり13度目の復活優勝を果たした。“重戦車”の異名を持つ屈強なFWが看板の伝統校だが、SH福田健太主将(4年)が中心となり、ひたむきなタックルを鍛えあげて王座を奪回。日本が舞台となるW杯イヤー、そして平成最後のシーズンに、紫紺のジャージーが学生王者に輝いた。

 メイジ! メイジ! 2万人を超える大声援の中で、最後の猛反撃を見せた天理大選手の手から楕円(だえん)球が前にこぼれた。22年ぶりの優勝を告げるホイッスルが響く。仲間に抱きかかえられながら、SH福田主将が両腕を冬空に突き上げた。平成最後の大学選手権で明大が復活だ。

 「(早大、慶大に敗れた関東)対抗戦は厳しかったが、そこからチームが一つになった。明治のプライドを持って戦えたことが勝因です」

 目頭を赤くした闘将が胸を張った。4年生が生まれた年から手にできなかった大学日本一。部員126人全員のハードワークが、名門を再生させた。

 東京都心で初雪が舞い、凍えるような寒さのピッチ。ミスから開始3分で先制を許したが、メンバーに動揺はなかった。4分後にはWTB山崎洋之(3年)のトライで反撃開始。前後半で3トライを挙げると、パワフルな3人の留学生を軸とした相手の攻撃を粘り強く封じ込んだ。

 黄金期を築いた名将・故北島忠治監督の遺訓「前へ」の通り、個々の選手がボールを持って前進するのが伝統だ。しかし、今季のチームはひたむきな防御が最大の武器。倒れても2秒以内に立ち上がる意識を徹底させ、肉体強化でFWの平均体重は昨季より2〜3キロ増えた。

 1対1のタックルできっちりと仕留め、相手ボールを奪うターンオーバーは6度。5点差に迫られた終盤も、最後は重圧をかけて相手のノックオンを誘い、試合を終わらせた。

 学生時代の田中澄憲監督(43)や元日本代表の永友洋司らが涙をのんだ「SHが主将のシーズンは優勝できない」というジンクス。打ち破った福田主将は「やっちゃいましたね」とおどけ、満足そうにうなずいた。

 昨季の決勝は9連覇を遂げた帝京大に20−21と1点差で敗れた。しかし、技術や戦術は十分に戦える手応えをつかんだ。メンタル面の強化がチームを進化させた。

 1点差を埋めるため、昨夏の長野・菅平合宿でメンタルトレーナーを招いた。講習では全部員が、自分がやろうと決めたことを毎日欠かさず続けることが課された。合宿所で落ちていたゴミを拾うなど、簡単なことを継続することで根気を養った。どんな状態でも平常心を崩さず、自分たちのプレーをやり遂げる強い精神力が養われた。

 準決勝では対抗戦で敗れた早大に競り勝った。そして昨春、夏と2度の練習試合で連敗し、準決勝は王者帝京大を倒していた天理大を破っての頂点。PR祝原涼介(4年)は「ラインアウト、スクラム、すべての部分でエクシード(超える)を果たせた」と笑った。

 2017年度から掲げてきたスローガン「エクシード」を2季目で達成。平成最後のシーズンに、新たな“明治時代”が幕を開けた。 (吉田宏)

★激励に泣いた

 チームのスケジュール管理のほか、自軍や対戦相手の分析なども担当する喜多川俵多主務(4年)は決勝に向け、メンバー外の4年生によるメッセージビデオを作成。秩父宮に向かう前の宿舎で流した。福田主将ら目にしたレギュラーは「日本一のBメンバーと練習してきたので勝ってくれ」という激励に、涙を流して出陣。仲間の思いに応えた。

データBOX

 ◎…明大の22季ぶりの優勝は歴代2番目のブランク。最長は法大で、1967年度に2度目の優勝を果たした後、3度目の優勝は92年度と25季ぶりだった。

 ◎…明大の優勝13度は15度の早大に次ぐ2位。3位は帝京大の9度。

 ◎…明大は対抗戦4位扱いからの優勝。これまで1985年度の慶大、2009、10年度の帝京大が対抗戦4位から優勝(慶大は日本選手権も制覇)しており、所属リーグで最も低い順位からの“下克上”に並んだ。シーズンの負け数では今季の明大は2敗だったが、10年度の帝京大は3敗しており、優勝チームの最多黒星。

明治大

 青年法律家らが1881(明治14)年に設立した明治法律学校を母体とする私立大学。ラグビー部は1922(大正11)年創部で愛称「メイジ」。29年に就任したOBの北島忠治監督の下、強豪へと成長し、90年代には対抗戦優勝8度、大学選手権優勝5度など黄金期を築いた。96年に北島監督が死去後、低迷が続いていた。主なOBに河瀬泰治(現摂南大監督)、吉田義人(元日本代表WTB)、永友洋司(現キヤノンGM)ら。


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