大宮アルディージャ、降格のJ2でも崖っぷち。本当に浮上できるのか

大宮アルディージャ、降格のJ2でも崖っぷち。本当に浮上できるのか

 大宮アルディージャは昨シーズン、J1から降格した。当然、戦力的にはJ2では恵まれており、昇格争いを引っ張るべき立場だ。それが開幕以来、2勝1分5敗と黒星が先行。第8節終了段階で22チーム中18位と、昇格どころか降格のほうが近いポジションに立たされている。

 はたして、大宮は浮上できるのか?

 J2第9節。4月14日、大宮はNACK5スタジアムに首位を走るファジアーノ岡山を迎えている。

 大宮はチーム得点王のロビン・シモビッチを外し、より勤勉で守備にパワーを使う編成にした。それが序盤は功を奏する。「J1の圧力」というべきか。岡山をばたつかせ、試合のイニシアチブを握る。

 そして9分だった。左サイドで幅を作りながら、何本かパスを出し入れすると、岡山のラインをずらし、ギャップを作ることに成功。食いつかせ、ワンツーで抜け出た河面旺成(かわづらあきなり)が、左足でクロスを折り返す。これはヘディングでクリアされるが、すかさずエリア内の嶋田慎太郎に通すと、嶋田はフリックで大外の大前元紀へ。岡山のディフェンスは一瞬で無力化し、マークを外していた大前がヘディングで叩き込んだ。

「(人数は揃っていたが)相手はボールウォッチャーになっていたので、きたボールに合わせた」(大宮・FW大前元紀)

 だが、リードした大宮は、これでひと仕事を終えたかのようにトーンダウンしてしまった。守備ブロックを作り、相手の攻撃を受け止める。それはひとつの狙いだったが、単なる人海戦術に近かった。

「もっとファーストディフェンダーがはっきりと動けたら、後ろもついてこられるのかもしれないですが……」(大宮・FW富山貴光)

大宮はお尻が重くなってしまい、立ち上がれない。

「守備で押し込まれる時間が長かった。どこまでプレッシャーに行くべきか、自分たちで整理できなかった。守備ブロックを作ったが、(下がりすぎて、奪ってカウンターの)スタート位置が下がりすぎ、そこから前に出られなかった」(大宮・石井正忠監督)

 昨シーズンの大宮は、あえなく降格したものの、渋谷洋樹、伊藤彰両監督が率いていたチームは、道筋だけは見えていた。少なくとも、パスの回路はあった。ボールを握り、運ぶ。その練度の高さは伝わってきたのだが……。

 一方、チームとしての完成度で優る岡山は、じわじわと攻め続け、得意の形に持ち込んでいった。序盤は混乱があったものの、落ち着きを取り戻してからはペースを奪い返している。球際の強さ、激しさによって局面で優位に立ち、とにかくボールを前に入れる。”殴り合い”でその場を制し、大宮を怯(ひる)ませた。

 後半に入っても、大宮の攻撃は単発。奪ったボールを前に運ぶ強度も下回る。相手に押し込まれ、自陣でのセットプレーを与えた。

「岡山にCK、FKを与えるな!」

 それはいま、J2では合い言葉のようなもので、警戒はしていたはずだった。

 岡山の左利きMF、上田康太の左足のプレースキックはJ2では傑出している。球種が多く、特にファーポストにストレート系のボールをすとんと落とすキックは必見。そして54分、上田はゴール正面で得たFKを左足で沈めた。

 昇格争いを牽引する岡山は、個人が集団の力になりつつある。いくつかあったサイド攻撃で、クロスの精度がもう少し高かったら――。大宮を圧倒していたかもしれない。

「(J1にいた大宮のようなチームには)ひとりで仕事ができる選手がいる。長丁場で言えば、勝ち点を稼いでくるでしょう。我々はそこで組織で戦う。連係をもっと熟成し、少ないチャンスで仕留める力を上げるしかない」(岡山・長澤徹監督)

 大宮は1−1で引き分けるのが精一杯だった。選手個人は健闘していた。この日、いくつもファインセーブを見せたGK笠原昂史は、チームのベストプレーヤーだったろう。嶋田もサイドを切り裂いてフィニッシュまでいくなど、ポテンシャルを見せている。ただ、集団としての完成度は惨憺(さんたん)たるものだった。

「甘さは捨てろ、繰り返しはもういらない、”J2残留?”、結果に本気でこだわれ」

 ゴール裏に掲げられた横断幕は厳しかった。

「J2は甘くない。ここから負けなしでいくつもりでいないと……」

 ミックスゾーンに出てきた大宮の選手たちは、そう言って、崖の淵に立った思いを絞り出していた。

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