オールブラックスも速さを絶賛。文武両道の韋駄天がリベンジに燃えた

 日本が世界に誇る「韋駄天」が、黒衣軍団との対戦で確かな成長の跡を見せた。

 11月3日、日本代表は2019年ラグビーワールドカップの開幕戦で舞台となる東京・味の素スタジアムにて、W杯2連覇中の王者「オールブラックス」ことニュージーランド代表と激突した。日本代表がオールブラックスに挑むのは、今回で6度目である。


オールブラックス相手に堂々たるプレーを見せた福岡堅樹

 国内の日本代表戦では2004年以降最多となる4万3751人の観客が見守るなか、「ブレイブブロッサムズ(勇敢な桜の戦士たち)」は若手中心のオールブラックスにボールをうまくつながれ、接点でも後手を踏んで10トライを許してしまった。

 その一方、オールブラックスから5トライを挙げたのは、これまでの対戦において過去最多。日本代表を率いるジェイミー・ジョセフ・ヘッドコーチ(HC)は、「5トライ獲れたことは非常にいい兆しだし、成長の証だと思う」と前向きに語った。

 その日本代表のアタックのなかで、オールブラックスの選手たちが「あのWTB(ウイング)は速い」と舌を巻いたのが、「11番」を背負う福岡堅樹だ。福岡は10月26日の世界選抜戦(28−31)に続き、オールブラックス戦でもワールドクラスの走りを披露したのである。

 筑波大学出身の福岡は、「文武両道のラグビー選手」として有名だ。祖父が医師、父親が歯科医師という家系の影響もあり、東京オリンピック後は医学の道を志すことをすでに決めている。「15人制の日本代表は2019年W杯で最後と決めている。ゴールが見えているからがんばれる」(福岡)。

 試合前、福岡は並々ならぬ口調で意気込みを語っていた。

「5年前の対戦で世界の壁を痛感したので、その雪辱を果たしたい。普段は『チームが勝てばいい』と言っているが、今回は自分自身でトライを獲って、その壁を乗り越えたい!」

 2013年11月にオールブラックスと対戦時、当時の福岡はエディー・ジョーンズHCに抜擢されたばかりの大学2年生。試合終了間際、オールブラックス主将のFL(フランカー)リッチー・マコウにグラウンドから押し出され、ノートライで試合を終えた悔しい思い出があった。

 その後、大学4年生になった福岡は2015年ラグビーW杯で3勝を挙げたチームの一員として活躍し、2016年は7人制日本代表としてリオデジャネイロ五輪で4位入賞に貢献。そして大学卒業後はパナソニック ワイルドナイツで1試合6トライの「ダブルハットトリック」や、サンウルブズの選手としてスーパーラグビーでもトライを量産するなど、その走りに日々磨きをかけてきた。

 前回の対戦時は「オールブラックスを必要以上に大きく見ている部分もあった」と福岡は語る。しかしその後、数々の世界の舞台を経験してきたフィニッシャーは、「(今回は)若手も多いし、つけいる隙があるのでは……」と自信をのぞかせていた。

 オールブラックスの試合前の踊り「ハカ」に対し、日本代表はキャプテンFLリーチ マイケルを先頭に肩を組んで、前にじわりじわりとにじり寄った。そのとき、福岡は冷静にこう思ったという。「相手のハカを見て、心は熱く、頭は冷静に、というメンタル状況を作れたのでありがたかった」。

 前半の中盤までは相手に押し込まれ、福岡もなかなか見せ場を作れなかった。だが、中盤以降はラインアウトのサインプレーから切れ込み、ジェイミー・ジャパンになってから磨いてきたハイボールキャッチや接点での強さも見せるようになる。これらのプレーについて福岡本人は、「接点でジャッカル(ボールを奪うプレー)をできたし、フィジカルも前回の対戦時より活かせたところがたくさんあった。自分のなかで成長した」と胸を張った。

 徐々にボールタッチが増えて、ゲインする回数も増えてきた後半30分、福岡にとって最大の見せ場が訪れる。日本代表が相手陣でラックにプレッシャーをかけてターンオーバーしたあと、素早く左に展開。福岡は左タッチライン際でボールを持つと、スピードとハンドオフで相手ふたりをかわす。最後はタックルを受けながらも、タッチに出る寸前でボールを味方につないで、CTB(センター)ラファエレ ティモシーのトライにつなげた。

「トライの起点になれてうれしい! 世界のトップが相手でもハンドオフして自分のスピードとフィジカルを使えば前に出られた。これはいい収穫になったし、自信にもなる」

 相手ディフェンダーを3人引きつけた福岡のランから大きなチャンスが生まれ、日本代表らしい素早い展開でトライに結びついた。サンウルブズやトップリーグでは幾度となく見てきたシーンだったが、オールブラックス相手でも難なくやってのける――それが、今の福岡のすごみである。

「欲を言えば、トライを獲りたかったですね!」

 試合後、福岡は悔しさをにじませた。だが、今回の試合は来年のW杯開幕戦を行なうスタジアムということもあり、「開幕戦まで(味の素スタジアムでの)トライはお預け、ということで」と、トライゲッターは笑顔で来年を見据えていた。

 もちろん、69失点を喫したことについては、福岡も厳しい表情で課題を口にする。

「接点で相手にボールを奪われたところ、そしてディフェンスは改善しないといけない。WTBとして(ディフェンス時に)リードしてコミュニケーションを取り、外で余らせないようにしたい」

 日本代表はこの後、渡英して、11月17日に母国の聖地「トゥイッケナム・スタジアム」にて前指揮官エディー・ジョーンズHC率いるイングランド代表と対戦。そして11月24日には、ラグビーW杯の開幕戦でぶつかるロシア代表と「キングスホルム・スタジアム」で試合を行なう。

「とにかく、今回出た収穫と課題を、次の試合で見せられるかがキーとなる。来年のラグビーW杯でいいパフォーマンスを見せるために、いい準備をしたい。次の試合はエディー(・ジョーンズ)さんが率いるイングランド代表なので、自分が成長した姿を見てほしいですね!」

 世界選抜戦に続いてオールブラックス戦でもHO(フッカー)堀江翔太、No.8(ナンバーエイト)アマナキ・レレィ・マフィ、FB(フルバック)松島幸太朗といった中心選手がいないなか、あらためて福岡が主軸として存在感を示した。W杯開幕まで10カ月あまり――福岡はブレイブブロッサムズのエースとして、「15人制ラグビーの最後」と覚悟を決めているラグビーW杯まで走り続ける。

著者:斉藤健仁●取材・文・撮影 text & photo by Saito Kenji


関連記事

webスポルティーバの他の記事もみる
主要なニュースをもっと見る
社会のニュースをもっと見る
経済のニュースをもっと見る
政治のニュースをもっと見る
国際・科学のニュースをもっと見る
エンタメのニュースをもっと見る
スポーツのニュースをもっと見る
トレンドのニュースをもっと見る
生活術のニュースをもっと見る
地域のニュースをもっと見る

スポーツ アクセスランキング

ランキングの続きを見る

スポーツ 新着ニュース

新着ニュース一覧へ

総合 アクセスランキング

ランキングの続きを見る

東京 新着ニュース

東京の新着ニュースをもっと見る

東京 コラム・街ネタ

東京のコラム・街ネタをもっと見る

特集

特集一覧を見る

記事検索