5月16日(日本時間17日、日付は以下同)、ワシントン・ウィザーズは本拠地のキャピタルワン・アリーナで、シャーロット・ホーネッツとの今季レギュラーシーズン最終戦に臨んだ。

 この試合は両チームにとって、非常に大きな意味を一戦だった。ここまでウィザーズとホーネッツ、そしてインディアナ・ペイサーズはいずれも33勝38敗(勝率46.5%)で、イースタン・カンファレンス8位タイ。勝てば単独8位、逆に負ければペイサーズの結果次第で10位まで転落する可能性もあるため、プレーイン・トーナメントを有利に戦う上では絶対に負けられないゲームとなっていた。

 ウィザーズはラッセル・ウエストブルック、八村塁、ダービス・ベルターンス、アレックス・レンの4人に、左ハムストリングの故障から4戦ぶりに復帰したブラッドリー・ビールがスターターとして出場。対するホーネッツはラメロ・ボール、テリー・ロジアー、マイルズ・ブリッジズ、ジェイレン・マクダニエルズ、PJ・ワシントンが先発ラインナップに並んだ。
  第1クォーター、ウィザーズ最初の3回の攻撃でシュートを放ったのはすべて八村。開始15秒でウエストブルックとのピック&ロールからフリースローライン付近でジャンパーを決めると、続くオフェンスではゴール下でブリッジズに豪快なブロックを食らうも、直後にはラメロ相手に左サイドからステップバックジャンパーを決め、小気味よく4得点を稼ぎ出した。

 しかしその後、ウィザーズのシュートはことごとくリングに嫌われてしまう。最初の12分でチーム全体のフィールドゴールは10/26(38.5%)、3ポイントは1/7(14.3%)、さらに4ターンオーバーと良いところなし。対してホーネッツは長距離砲が7/12(58.3%)と絶好調で、36−22と大差をつけて第1クォーターを終えた。

 点差を縮めたいウィザーズは第2クォーター、ベンチメンバーが躍動する。イシュ・スミス、ロビン・ロペスを中心に、残り6分半には3点差に。その後は一進一退の攻防が続き、56−52とホーネッツの4点リードで前半を終えた。
  このウィザーズの追い上げに、八村も大きく貢献。残り8分半、左ウイングあたりからバンクショットでの3ポイントを沈めると、残り5分と2分半には得意のフリースローライン近辺からのミドルジャンパーをヒット。前半はフィールドゴール5/8(62.5%)で11得点、3リバウンド、1スティールという内容だった。

 第3クォーター、ホーネッツは残り10分から9−3のランを仕掛け、8分半の時点で点差を10点に拡大。しかしそこからウィザーズが7−0と反撃、再び差を3点に縮めたと思いきや、今度はホーネッツが12−0のランで逆に15点差まで広げるなど、激しい主導権争いが繰り広げられる。その後はウィザーズが多少盛り返すも、90−79とホーネッツの11点リードで最終クォーターに突入した。

 運命の第4クォーター、ウィザーズは開始直後から猛攻を仕掛ける。ロペス、ウエストブルック、ビールの得点で一気に1点差まで迫ると、再び3点差に広がった8分にウエストブルックの3ポイントで同点、さらにここまで攻守で好プレーを見せていたスミスのレイアップで勝ち越しに成功。その後は互いに点を取ったら取り返す白熱の展開のなか、ウィザーズが最後まで点差を死守し、最終スコアは115−110で手に汗握る接戦を制した。
  ウィザーズはビールが25得点を奪うも、フィールドゴールは8/27(29.6%)、さらに時折左足を気にする様子を見せるなど、決して万全の状態とは言い難かった。しかし第4クォーターだけで13得点と、勝負所でエースとしての役割を全う。またロペスが18得点、スミスが14得点とベンチメンバーも躍動し、ウエストブルックも23得点、15リバウンド、10アシストとトリプルダブルの“平常運転”で勝利に大貢献した。

 そして後半の八村は、第3クォーター残り10分にフリースローラインから“安定”のミドルジャンパーをヒット。1点ビハインドの第4クォーター残り7分には値千金の逆転3ポイント、残り2分には貴重なディフェンシブ・リバウンドを奪ってみせた。試合を通じてはフィールドゴール7/12(58.3%)、3ポイント2/3(66.7%)で16得点、6リバウンド、1スティールを奪取。この大一番で、白星奪取に大きく貢献したと言っていいだろう。

 この勝利により、ウィザーズは34勝38敗(勝率47.2%)でイースト8位が決定。プレーオフ進出を懸けて、7位のボストン・セルティックスとプレーイン・トーナメントを戦うことになった。はたしてこの勢いのまま強敵を下し、プレーオフの椅子を勝ち取ることができるだろうか。運命の一戦は5月18日に行なわれる。

構成●ダンクシュート編集部

【PHOTO】攻守でアグレッシブに躍動!NBA1年目から存在感を放った八村塁の厳選ショット!